被苹果放弃之后,Imagination为何难以找到“接盘侠”?

继苹果此前宣布未来15~24个月内放弃使用Imagination的一切图形技术,并终止专利费支付后,近日,Imagination对外发布公告,表达了对整体收购公司的兴趣,经过董事会的研究,正式放开,对整体收购方案表示接受,即Imagination决定出售。

此消息一出,立即在业内引起了强烈反响,其中尤以希望中国相关企业出手并购为甚。不过随着最有可能的买家清华紫光对于并购Imagination传闻的正式否认,Imagination找到“接盘侠”的可能性微乎其微。原因何在?

首先从技术角度看,尽管支持并购的业内人士认为Imagination的主营业务移动GPU与ARM的Mali系列和高通的Adreno系列GPU相比并不逊色,甚至在某些方面还略胜一筹,例如业内经常提及的最具代表性的其PowerVR GPU 能够保持长时间运行不降频,且率先在 GPU 上整合了光线追踪技术(即在二维屏幕上呈现三维图像)等。

但那已经是“六朝旧事随流水”了。需要说明的是,Imagination的PowerVR系列GPU之所以在体现其最终表现的智能手机终端上给人的感觉出色和苹果的高度定制化(从 iPhone 6 的 A8 开始,苹果的团队甚至参与了GPU 架构的定制),即其中有苹果的因素密切相关。而从Imagination自身在7年之后才发布全新的GPU 架构“PowerVR Furian”看,其自身创新的动力和实力在与苹果合作后明显减缓。

值得一提的是,在与技术相关的人才方面,由于苹果早有独立开发GPU之意,其这两年一直在挖角Imagination。

据知名科技媒体BI去年的报道称,从领英的档案上可以看出,至少已经有25位原Imagination公司的研发人员跳槽去了苹果,有6位是原来的高级研发人员。包括去年6月离职、7月就在苹果任副总裁的前COO John Metcalfe ,还有前高级设计经理 、硬件工程副总裁、高级软件工程经理等。可以说,在某种程度上,Imagination的人才已经趋于被“挖空”。

其次,从市场角度看,虽然目前Imagination在移动GPU市场的份额还是与ARM和高通呈现三足鼎立之势,但与其在若干年前占据50%以上的市场份额已经不可相提并论,ARM在移动GPU的市场份额已经超越Imagination,高通也与Imagination不相上下。

更为重要的是,Imagination目前的GPU市场份额(包括营收)半数以上来自苹果,这意味着未来一旦失去苹果,Imagination的市场份额将大幅下滑,将名副其实地成为移动GPU市场的“小三”,且与排名前两名的ARM和高通的差距相当明显。而鉴于苹果目前依然是全球智能手机市场出货量的第二,找到能够弥补失去苹果这个最大客户的空缺,或者说哪家企业有这个补空的能力?尤其是目前除了苹果外,排名前5的智能手机厂商在GPU上已经是ARM或者高通客户的前提下,几乎是不可能的任务。

其实不要说失去苹果,就是苹果稍有风吹草动,Imagination在市场表现上都会受到相当的影响。体现在财报上,去年,由于苹果iPhone表现低迷,直接导致Imagination 遭遇了史上最大的6150万英镑的亏损,原CEO离职并裁员200人(占公司总员工数约七分之一)。那么一旦失去苹果,Imagination会是怎样的财务表现可想而知。

在此需要补充说明的是,在失去苹果之后,Imagination在开拓新的合作伙伴方面,与ARM和高通相比,其缺乏在AP(应用处理器CPU)方面的能力也是其一个明显的短板,即不能在SoC大行其道的今天形成合力。想当年,Imagination收购MIPS是希望将自己变成一家同时拥有CPU和GPU架构的授权企业,以与ARM竞争,不过由于其自身经营和技术限制等问题最终MIPS在移动CPU市场被边缘化,并没能与其占有优势的GPU形成合力。

而另外一个合作伙伴不会忽略的事实就是遭到苹果抛弃的Imagination在他们心目中形象的大幅下降(由于苹果光环的消失)也会间接影响他们的选择。

既然提到了CPU,那么我们就顺便看下,这个作为Imagination除了GPU之外另一个业务,即CPU对于并购的企业是否具有价值。

众所周知,Imagination 是在MIPS式微之时以 6000 万美元并购而来,但直到现在 MIPS 架构的芯片依然没有被手机厂商采用,其在移动CPU 的占有率几乎为零,就连Imagination 自己都称,MIPS 想要从 ARM 手中夺回手机市场已经不实际,不幸的是,手机之外的市场,MIPS 的表现也不尽如人意,即便是在中国,也只有龙芯和君正两家公司还在基于 MIPS 架构在开发芯片,但在市场中处在极度边缘化的状态。

虽然有业内(包括Imagination)声称,MIPS在未来的物联网市场会有所作为,但鉴于目前基于ARM架构的三星、高通等均已经在物联网市场发力,加之ARM架构在移动市场建立的生态和确立的影响力,合作伙伴最终选择谁恐怕不言而喻。

综上所述,我们认为,由于Imagination自身在技术和市场竞争中的强可替代性和失去苹果之后的不可替代性,使得Imagination对于并购企业的价值大幅缩水,加之Imagination盈利的规模,这种价值的缩水带来的巨大挑战与盈利难以让并购企业在未来实现商业价值的最大化(风险要大于机遇),所以正常情况下,Imagination将难以找到“接盘侠”,或者说并购Imagination并不明智,除非哪个企业想当“冤大头”。

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