机器人时代会出现新的Intel么?

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“家里的洗衣机知道你在洗什么衣服,并自动采用最合适的洗涤方案,会给你推荐最适合的洗涤产品,甚至可能会告诉你,这些衣服不适合机洗,建议呼叫O2O洗衣服务” 。  这是未来智能化生活的其中一个场景。

跟我们提到这个场景时,余凯已经不再是百度深度学习研究院IDL的负责人。他近期从百度离职,正在组建Horizon Robotics Inc. (地平线机器人科技有限公司),致力于定义机器人的“大脑”芯片,想要帮助硬件产品实现上述复杂的智能化场景。

目前,Horizon Robotics刚刚完成种子轮融资,融资规模尚未被披露,投资方包括晨兴资本、高瓴资本、红杉资本、金沙江创投、线性资本和真格基金。这个投资人阵容堪称豪华,背后则是Horizon Robotics和他的投资人们的思考:从行业大趋势看,机器人时代会出现新的Intel么?

机器人的大脑

所有to C的电子硬件的产品,在余凯看来,最终都会成为“广义的机器人”:有五官,可以感知环境;有反馈,可以人机交互;有大脑,可以做决策判断;有四肢,可以做运动控制。即使是电灯,最终也会成为“机器人”;另一个例子就是自动驾驶汽车。

但现在,这些产品都还不是合格的“机器人”。比如,真正智能的无人机无需手动摇控或者操作,被告知“你飞去哪里”,自己就能感知复杂环境,分析出哪里是路,哪里有门,哪里可以走,规划出路径,完成任务,自动返航。再比如,你家的电冰箱,到那时应该知道你放进去了什么食品,保质期是在什么时候,在合适的时间提醒你,说不定还能给你提供健身和购物的建议。

目前这些硬件产品没有感知,没有大脑,无法做出决策判断。一个原因就是“像X86、ARM这样的通用处理器芯片业还很难实现从感知理解到决策控制这样的智能信息处理运算”。

很多人都在想办法解决这个难题。其中一个方案是云,在传统芯片的基础上通过网络,借助云端的计算资源实现。不过,这个方案也不完美。很多产品和场景,比如行驶的汽车、飞行中的无人机,必须要实时处理,任何延迟或者不稳定都会造成危险。这还不算,把原始数据传到云端,并不高效,数据中心满足的都是通用的计算需求,即使需求已经专门定制化也不合适,也不经济。再加上隐私的问题,数据本地化处理都是有需求的。

Horizon Robotics的想法是将专门化的人工智能算法逻辑实现在芯片里。简单的说,他们要做的就是把深度神经网络等各种复杂的人工智能算法放置在芯片中。余凯将其称之为“ 机器人的大脑”。

不是CPU或GPU,而是NPU

提到“大脑”芯片,第一反应就是为什么不用CPU这样的通用处理器。而余凯要做的,是针对人工智能任务做了专门优化设计的处理芯片, 他称之为NPU (Neural Processing Unit)。

CPU是通用处理器,满足的是最广泛的通用计算需求。余凯解释道:“过去由于摩尔定律,不断增长的通用计算能力,使得CPU能吃掉不断冒出来的特定任务所导致的计算需求,但是现在摩尔定律已经越来越难以为继。从历史来看,特殊的计算任务总是从基于通用处理器的纯软件方案,过渡到基于专用硬件的软硬件结合解决方案。图形处理器GPU就是这样一个例子,它力于做动画渲染这样的复杂度高的特殊计算任务。”

余凯会针对物联网和机器人不同品类,对智能处理的共性计算需求做分类和抽象,定义若干个NPU的品类,将智能感知、认知理解、决策控制等整个闭环写进芯片。

较之认知,从感知到控制有点像小猫小狗这一层面的智能。但即使是这一步,已经很困难。据悉余凯团队将开发基于深度神经网络的增强学习(Reinforcement Learning),实现感知智能。后期的认知智能还要以此为基础,上升到对符号语义的获取、表示、推理和决策。

很多人都看好FPGA芯片在物联网领域的应用,这种现场可编程门列阵在芯片出厂后,客户可根据不同场景进行重新编程,这时,它的运行速度会远超Intel Xeon这类常规的微处理器。不过,FPGA芯片价格高,难以批量生产,后期难以大规模推广普及。余凯计划推出未来成本可以控制在几美元的智能处理芯片。但在前期,还没有办法做成一个万物通用的芯片,毕竟每个品类、每个场景都不同。

其实,做芯片的厂商,仅仅做到芯片层面还是不够的。以Intel 为例,它做的是CPU,但实质上还是做一整套的方案,定义的是PC。这也是Horizon Robotics要做的事情,定义一个芯片品类,开发出一整套Turn Key解决方案,给到大的合作伙伴,推广到消费级的产品,最终成为类似于“Intel Inside”的品牌 — 余凯计划将构建一个称之为“On the Horizon”的用户品牌。

“On the Horizon” 本质上就是B2B2C。大批量出货是所有芯片厂商的商业逻辑。找到一个大的B端,它背后有大量C,一起定义一款产品,就可以重构行业标准,或者自己成为标准。

Horizon Robotics已经选好了一个品类,产品预计今年年底出。“我们选的第一款产品很平实,但很有用。”  至于是什么产品,则还不方便透露。

从科学家到创业者

不过,这样一个商业模式,还不足以打破有些人对这个团队的质疑 — CEO余凯没有商业经验。与商业相比,余凯更擅长技术,此前的工作也是偏技术和研究。

余凯倒是不回避这个问题,“这个是事实,我确实没有商业经验。像微软,谷歌,  Intel, 高通这些伟大的企业,都是由没有商业经验的科学家和工程师建立的。关键是,创始人要强化自己的长板,同时能意识到自己的短板,抱着不断学习的心态,愿意不断吸引各方面有才华的人才来补充团队。而且,我们的身后是一批中国最成功的投资机构,这些投资人都极具商业远见和实操经验,他们是我的导师。开放的心态、团队、资源,甚至资本方面,都有可能补上商业经验的不足。” 

现在,Horizon Robotics的员工已经到十几人,聚集了一批知名的人工智能技术专家。目前在积极招聘芯片设计专家、产品经理、算法工程师、软硬件系统工程师、商务拓展和销售推广等各方面的人才,感兴趣的童鞋也可以将简历投寄至dream@horizon-robotics.com。

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